Rabea Ataya

Thu Sep 13 2012
Was this inspirational?
0 viewers found this inspiring

This interview is about

Rabea Ataya, CEO of Middle East-based job website Bayt.com, talks about how he set up his internet business at a time when “the dot com bubble had burst” and how it has grown over the past 12 years.

Video Transcript

My name is Rabea Ataya and I am the CEO of Bayt.com.

Bayt was launched in June of 2000, which was a particularly interesting time in the region back then, for a whole bunch of reasons. One, the dot com bubble had obviously burst globally, and so dot coms became known as dot bombs, which was quite unfortunate for a new start-up. Similarly, the i...Show entire transcript »

My name is Rabea Ataya and I am the CEO of Bayt.com.

Bayt was launched in June of 2000, which was a particularly interesting time in the region back then, for a whole bunch of reasons. One, the dot com bubble had obviously burst globally, and so dot coms became known as dot bombs, which was quite unfortunate for a new start-up. Similarly, the internet in the region at the time was still at its very nascent stages, so when we started bayt.com, there were less than 2 million people online across the Middle East and North Africa, which made it also a very challenging time to start an internet business.

But we felt there was a real need to set up a business that helped people lead better lives. And when we looked at the region and we looked at the demographics of the region, we realised the single most important issue the region was facing was youth unemployment. And we were thinking ‘how do we provide a solution that helps talent access opportunity far more effectively?’

How were you different from the competition?
When we started we really were the first player in town. When you think about Bayt.com today, we have been around for about 12 years, so we are one of the founders of the internet industry in the region. We have seen a lot of businesses obviously come and go in the interim.

What have we done right? A few things I would say. One is, we have been dedicated to the needs of the region, so we’ve never been thinking about ‘How do we get a quick buck?’ or ‘How do we exit this business as quickly as possible?’ It has always been a thought process about: ’How can we best serve our community?’ And the fact that we are focused on the community and the fact that we are focused on the service, and the fact that we are focused on a clear vision has helped us weather the ups and downs obviously of the industry.

Today we are over 250 employees spread across 12 offices and we serve over 8.5 million professionals in over 30,000 companies. So the pure volume makes managing the business a totally different ball game than we first started off when we were five employees sitting in one office and dealing with an audience of a few thousand users on the site.

What were the other challenges you encountered while setting up?
Obviously the Middle East in general is a pretty challenging place to run a business. Why? The markets are very fragmented. A lot of people think of the MENA region as one market, but the reality is it’s lots of small cities and countries, and you have to learn how to operate in each and every single one of them, and that isn’t easy.

The legal infrastructure for an internet business did not exist back then. We had to find our way through that. And the infrastructure even wasn’t there from an internet perspective. So even if people wanted to come online to visit bayt.com, the vast majority of people had very slow internet connections and had a very difficult time accessing websites.

How did you raise capital for the business?
First and foremost, as a founding group, we raised capital internally. We felt that if we truly believe in our business concept, and believe in what we were doing, it would make sense for us to dig into our pockets and validate that. So that was our first step and that got us through the first six months or so of our existence.

In tandem with that, we started looking to get venture capital investment. We were able to secure something within the first six months of our existence. And what was great is that we went out to the market saying: “This is how much money we need”. And that is all the money we ever took.

What was the most rewarding part of launching the business?
The most rewarding part continues to be the sense that we are realising our vision. So what is our vision? Our vision is to build a Middle Eastern institution that is globally respected and admired. What does Middle Eastern institution mean? It means that we truly think of ourselves as Pan Middle Eastern, that we stand independently of our founders and managers – that’s what the word institution means – and that people look up to us as a case-study of what works.

And we want to do that but touching people’s lives positively. So what’s rewarding to us, as I go around the region and I tell people I work at bayt.com, and continually people in the hundreds tell me about how they found their jobs on bayt.com, that’s extremely rewarding. When my mom comes to me and says: I was sitting in a dinner party and a group of people were talking about how their children had just found a new opportunity, and they did it through bayt.com, and I felt so proud of you. That’s a great source of happiness.

Bayt has worked as a launch pad for some web start-ups. Tell us about them.
We launched several years ago a company called GoNabit, which was majority owned by Bayt and was incubated by Bayt, and which remained with us for about 12 months till we sold it to Living Social in a pretty one-of-a-kind type of transaction. So that was one of the businesses that we successfully launched and exited.

We have also launched another business that was also incubated within the Bayt structure, called Mumzworld which seems to be doing very well. It’s an e-commerce site for everything mother, baby and child. We’ve recently launched an automobile portal called YallaMotor, and we continue to roll out new businesses. And so we feel there’s still a tonne of opportunity in the region for internet businesses and there are lots of great and promising entrepreneurs, and we’d like – to the extent that we can – to facilitate their ability to succeed.

What advice would you give to those planning to start a business?
One of the key reasons that we are still around and so many other businesses are not is that we never looked at the short term. The fact that we always focused on a vision, and a vision that had nothing to do with money. Our vision was really about: “How do we build a great company that serves people’s lives?” As long as we focused on that the money came together and the business was able to grow. If we ever got our eye off that ball, or if we ever did, we would have failed. And so, that continues to be the underlying philosophy of Bayt. And that continues to be the advice I pass on to any entrepreneur who comes to my door.

Where do you see the business in five years’ time?
We’re expanding very aggressively in every sense. We’re expanding in the geographies we cover. We continue to open new offices. And we see ourselves being outside the Middle East and North Africa within the next 12 months. That’s outside of our initial geographic area.
We continue to offer more services outside our geographies. So increasingly beyond Bayt being just a site where employers and job seekers meet, we’ve increasingly become a technology organisation. Hundreds of organisations around the world today are licensing Bayt technology. So that’s also a development in the business that’s been very exciting to us.
And we see ourselves – beyond the geography and the services – we see ourselves speaking to a far more global audience.

إسمي ربيع عطايا، وأنا المدير التنفيذي لـ بيت.كوم.

تأسس بيت.كوم في يونيو 2000، وكانت فترة مثيرة للاهتمام في المنطقة لأسباب عديدة منها انفجار فقاعة شركات الإنترنت العالمية. وباتت شركات الإنترنت مرادفاً لمؤسسات عرضة للانهيار. وكان ذلك أمراً مؤسفاً بالنسبة للشركات الناشئة. كذلك، كان الإنترنت في بداياته في المنطقة. فعندما بدأنا بيت.كوم، لم يتجاوز عدد مستخدمي الإنترنت
في الشرق الأوسط وشمال إفريقيا 2 مليون.

وكان وقتاً مليئاً بالتحديات لشركة إنترنت ناشئة. لكن شعرنا بحاجة حقيقية لبدء مشروع يساعد في تحسين حياة الناس. ونظرنا إلى المنطقة والمعطيات السكانية فيها. وأدركنا أن المشكلة الأهم التي تعانيها هي ارتفاع معدلات البطالة وسط الشباب. ففكرنا بطريقة لمساعدة المواهب في الوصول إلى فرص العمل بطريقة أكثر فعالية.

كيف اختلف موقع بيت.كوم عن منافسيه؟
عندما بدأنا المشروع، كان الموقع الوحيد من نوعه في المنطقة. إن الموقع مستمر اليوم منذ 12 عاماً. وبالتالي، نُعتبر أحد مؤسسي صناعة الإنترنت في المنطقة. لقد شهدنا إنشاء وإقفال الكثير من الشركات في هذه الفترة. فما العوامل التي كانت لصالحنا؟ عوامل كثيرة، أولها أننا ركزنا على احتياجات المنطقة. ولم نفكر بكيفية جني الأرباح والخروج من هذه الصناعة بسرعة. كما بحثنا بطريقة تقديم خدمة أفضل لمجتمعنا. إن تركيزنا على المجتمع وخدمته وعلى تحقيق رؤية واضحة قد ساعدنا في الصمود في وجه تقلبات الصناعة.

تضمّ الشركة اليوم 250 موظفاً في 12 مكتباً. ونقوم بخدمة أكثر من 8.5 مليون مهني و30000 شركة. وبالتالي يختلف أسلوب إدارة الشركة اليوم نظراً إلى هذه الأحجام، مقارنة بحين بدأنا بـ 5 موظفين في مكتب واحد، وكنا نتعامل مع بضعة آلاف المستخدمين.

ما التحديات الأخرى التي واجهتها في تأسيس الشركة؟
من الصعب إجمالاً إدارة الشركات في الشرق الأوسط. فالمنطقة مقسمة إلى أسواق مختلفة في حين أن الكثير من الناس يفكرون بالشرق الأوسط وشمال إفريقيا كسوق واحدة. لكن الحقيقة هي أنها تضمّ الكثير من المدن والبلدان الصغيرة. ونحن نعمل في كلّ من هذه الأسواق.

إن البنية التحتية القانونية لشركات الإنترنت لم تكن متوفرة آنذاك. وكان يجب أن نجد حلاً لهذا الأمر. ولم تتوفر حتى البنية التحتية المادية لشركات الإنترنت. فحتى لو رغب الناس بزيارة موقع بيت.كوم، كان من الصعب عليهم ذلك، بسبب بطء الاتصال بالإنترنت.

كيف أمّنت رأس المال الضروري للشركة؟
أولاً، لجأنا إلى جمع رأس المال ضمن الشركة. فشعرنا أنه إذا آمنا في مفهوم أعمالنا وبما نقوم به، كان من المنطقي أن نستثمر مالنا الخاص في المشروع. فكانت هذه الخطوة الأولى ومكنتنا من الاستمرار للأشهر الستة الأولى. كما أننا بحثنا عن الاستثمارات الرأسمالية. وتمكننا من العثور على الاستثمار اللازم خلال الأشهر الستة الأولى من تأسيس الموقع. ومن الجيّد أننا توجّهنا إلى السوق وقلنا: هذا هو المبلغ الذي نحتاج إليه. ولم نأخذ أبداً أكثر من ذلك المبلغ.

ما كانت أفضل ناحية من تأسيس أعمالك؟
إن الناحية الأكثر إرضاءً هي شعورنا بأننا نحقق رؤيتنا. ما هي رؤيتنا؟ هي أن نبني مؤسسة شرق أوسطية تحظى بالتقدير والإعجاب في العالم كلّه. ما معنى مؤسسة شرق أوسطية؟ أي أننا ننظر إلى أنفسنا فعلاً كشركة قائمة في مختلف أنحاء المنطقة، وأننا مستقلون من مؤسسينا ومدرائنا. هذا هو معنى كلمة مؤسسة.

والمرضي هو أن ينظر إلينا الناس كحالة نجاح ونريد أن نصنع هذا عبر التأثير الإيجابي في حياة الناس. ومن المرضي أنه عندما أتنقل عبر المنطقة، وأقول للناس أنني أعمل لدى بيت.كوم، أشعر بالرضا الكبير عندما يقول لي مئات الناس أنهم وجدوا أشغالهم عبر الموقع.

عندما تقول لي أمي: "كنت جالسة في حفل عشاء، وسمعت مجموعة من الناس يخبرون كيف حصل أولادهم على فرص جديدة عبر بيت.كوم، وشعرت أنني فخورة جداً بك"، هذا مصدر سعادة كبيرة بالنسبة إلي.

بيت كانت قاعدة انطلاق لمجموعة من مشاريع الإنترنت. أخبرنا عنها
أطلقنا مشروع غونابت منذ سنتين وكانت بيت.كوم تملك غالبيته وكان جزءاً من الشركة إلى أن بعناه إلى ليفينغ سوشال في صفقة فريدة من نوعها. فكان هذا أحد المشاريع الناجحة التي أطلقناها قبل الخروج منها. كذلك أطلقنا مشروعاً آخر كان جزءاً من الشركة هو مامز وورلد الذي يستمر بنجاح. وهو موقع تجارة إلكترونية مختص باحتياجات الأمهات وأولادهن. كذلك أسسنا مؤخراً موقعاً للسيارات يُدعى "يلا موتر"، ونستمر بإطلاق الشركات الجديدة.

ونرى أنه ما زال الكثير من الفرص في المنطقة بالنسبة لشركات الإنترنت، والمنطقة تزخر بالرواد البارزين. ونأمل بمساعدتهم في تحقيق طاقاتهم.

ما النصيحة التي توجّهها لسائر الراغبين بتأسيس أعمالهم؟
أحد الأسباب الرئيسية لاستمراريتنا على عكس الشركات الأخرى هي أننا لم ننظر أبداً إلى المدى القريب. فلطالما كانت لدينا رؤية، بعيداً عن الأهداف المالية. وكانت رؤيتنا تقوم على تأسيس شركة تخدم حياة الناس. وطالما ركزنا على هذا الأمر، تمكننا من تأمين المال وتنمية الشركة. لو أشحنا بنظرنا عن الهدف للحظة، لفشلنا. ونستمر في اعتماد هذه الفلسفة في بيت.كوم. وهذه هي النصيحة التي أوجّهها للرواد الذي ألتقيهم.

أين ترى شركتك بعد خمسة أعوام؟
نحن نتوسّع بسرعة كبيرة في كلّ معنى الكلمة. نحن نتوسّع في البلدان التي نتواجد فيها. ونستمر في فتح المكاتب الجديدة. ونتوقع توسّع الشركة خارج المنطقة في غضون سنة. وهذا خارج المنطقة التي بدأنا فيها. نستمر في تقديم المزيد من الخدمات خارج منطقتنا. ونواصل النمو، فلم نعد مجرد موقع يلتقي فيه أصحاب الشركات بالباحثين عن الوظائف. لقد تحوّلنا إلى شركة تكنولوجيا. فالكثير من المؤسسات العالمية تستخدم اليوم تكنولوجيا بيت.كوم. ونحن متحمسون لهذه التطورات داخل الشركة. ونقيّم شركتنا بغض النظر عن الخدمات التي نقدّمها في المنطقة. فنحن نرى أن الشركة ستتوجّه يوماً ما إلى جمهور عالمي.

Comments ( 0)

Leave a Comment